一七九六年的一天,德國哥廷根大學裡一個很有數學天賦的十九歲青年吃完晚飯,開始做導師每天例行單獨出給他的三道數學題;前兩道題在兩個小時內就順利完成,第三道題寫在另一張小紙條上:「只用圓規和一把沒有刻度的直尺,畫出一個正十七邊形。」

題目難度極高,他感到非常吃力,時間一分一秒地過去,第三道題卻毫無進展;這位青年絞盡腦汁,但他發現,自己學過的所有數學知識似乎對解開這道題都沒有任何幫助。

 困難反而激起了他的鬥志:「我一定要把它做出來!」他拿起圓規和直尺,一邊思索一邊在紙上畫著,嘗試著用一些超常規的思路去尋求答案。當窗外露出曙光時,青年長舒了一口氣,擱下了筆和圓規、直尺,他終於完成了這道難題。

青年帶著些內疚和自責去見導師,他對導師說:「您給我的第三道題,我竟然做了整整一個通宵,我辜負了您對我的期望!」 導師接過學生的作業一看,當即驚住了,他用顫抖的聲音對青年說:「這是你自己做出來的嗎?」

青年有些疑惑地看著導師,回答道:「是我做的!但是,我花了整整一個通宵。」
 導師請他坐下,取出圓規和直尺,在書桌上鋪開紙,讓青年當著他的面再做出一個正十七邊形;青年很快又完成了一次。導師激動地對他說:「你知不知道?你解開了一樁兩千多年歷史的數學懸案!阿基米德沒有解決,牛頓也沒有解決,你竟然一個晚上就解出來了,你是個真正的天才!」

原來,導師也一直想解開這道難題;那天,他是因為一時失誤,才將寫有這道題目的小紙條交給了學生。後來,每當這位青年回憶起這件事時,總是說:「如果當時有人告訴我,這是一道有兩千年歷史的數學難題,我可能永遠也沒有信心將它解出來。」這位青年就是德國被認為是歷史上最重要的數學家之一,並有「數學王子」美譽的卡爾·弗里德里希·高斯(Carl Friedrich Gauss,1777~1855)。

有些事情,在不清楚它到底有多難時,我們往往能夠做得很好!由此看來,真正的困難並不是困難本身,而是我們對困難的畏懼。

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霓彩雲集(續)

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